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L'impulsion de départ de la Réforme fut la réforme de la foi et de l'église. Tandis que le Moyen Âge était convaincu que le prêtre était indispensable pour apporter le salut, pour Luther les chrétiens devaient être capables eux-mêmes de comprendre le crucial message du salut. Pour cette raison, sa théologie "sola" (sola scriptura, sola gratia, sola fide - seulement par les écrits, par la grâce, par la foi) eut des conséquences importantes pour la théologie et la vie religieuse. Par conséquent, la religion médiévale dirigée fut ainsi remplacée et le rôle déterminant du monachisme pour tout le Moyen Âge fut dissoute. La division des tâches qui prévalait jusque là, selon laquelle les uns devaient travailler et servir pendant que les "appelés" priaient pour eux, fut dissoute par la théologie luthérienne. 

L'intention de Luther était seulement de réformer l'église, non de la refondre ou de se séparer de l'église catholique. Sa critique aux pratiques prévalant jusque-là et aux dysfonctionnement de l'église catholique tels que le commerce des indulgences ou l'achat d'office étaiet dans l'air du temps. Elle s'est révélée tellement fondamentale que très bientôt de nouvelles églises et confessions apparurent. Les plus importantes confessions qui sont issues de la Réforme sont les Luthériens et les Réformés. 

Avec la Réforme et la Contre-Réforme débutante a commencé un siècle de guerres de religion qui a coûté la vie à des millions d'hommes et ravagé de larges parties d'Europe. Seule la paix de Westphalie 1648 a mis fin aux combats des chrétiens entre eux et a en même temps consolidé la division selon les lignes confessionnelles.